¿Qué es el cambio climático? Efectos, causas y consecuencias

Qué es el cambio climático, definición

El cambio climático se refiere a cambios significativos y a largo plazo en el clima global.

El clima global es el conjunto de los sistemas conectados incluyendo el sol, tierra y océanos. Viento, lluvia y nieve. Bosques, desiertos, sábanas y todo lo que la gente hace también (cómo la producción de gases de efecto invernadero, contaminación y demás). El clima de un lugar, por ejemplo México, puede ser caracterizado por sus precipitaciones, los cambios de temperatura durante el año, etc

Pero el clima global es más que el “promedio” de los climas de lugares específicos.

Una descripción del clima global incluye, por ejemplo el aumento de la temperatura del Pacífico que alimenta tifones que soplan más fuerte dejan caer más lluvia y causan más daño, pero también cambia las corrientes oceánicas globales que derriten el hielo de la Antártida, lo que hace que el nivel del mar suba lentamente hasta que las ciudades de costeras de Mexico o Colombia se encuentren bajo el agua.

Es esta conexión sistémica la que hace que el cambio climático global sea tan importante y tan complicado.

¿Qué es el calentamiento global?

El calentamiento global es el lento aumento de la temperatura media de la atmósfera terrestre debido a que una mayor cantidad de energía (calor) que golpea la tierra desde el sol queda atrapada en la atmósfera y no se irradia al espacio.

¿Cómo contribuye el calentamiento global al cambio climático?

El calor es energía y cuando se añade energía a cualquier sistema ocurren cambios. Debido a que todos los componentes del sistema climático mundial están conectados, la adición de energía térmica(calor) hace que el clima mundial en su conjunto cambie.

Gran parte del planeta está cubierto de océanos que se calientan. Cuando el océano se calienta, más agua se evapora formando nubes.

Donde se forman tormentas como huracanes y tifones, el resultado son tormentas que consumen más energía. Una atmósfera más cálida hace que los glaciares y las montañas nevadas, el casquete polar y el gran escudo de hielo que sobresale de la Antártida se derritan elevando el nivel del mar.

Los cambios de temperatura cambian los grandes patrones de viento que traen los monzones en Asia y la lluvia y la nieve alrededor del mundo, haciendo que la sequía y el clima impredecible sean más comunes.

Esta es la razón por la que los científicos han dejado de centrarse sólo en el calentamiento global y ahora se centran en el tema más amplio del cambio climático.

Cuales son las causas del cambio climático

Hay tres posiciones sobre el calentamiento global:

(1) que no se está produciendo el calentamiento global ni el cambio climático;

(2) que se están produciendo el calentamiento global y el cambio climático, pero se trata de fenómenos naturales y cíclicos que no están relacionados con la actividad humana;

(3) que el calentamiento global se está produciendo como resultado principalmente de la actividad humana y que, por lo tanto, el cambio climático es también el resultado de la actividad humana.

La afirmación de que no está ocurriendo nada es muy difícil de defender frente a la abrumadora colección de datos visuales, terrestres y satelitales que muestran claramente el aumento de las temperaturas medias del mar y de la tierra y la disminución de las masas de hielo.

La afirmación de que el calentamiento global observado es natural o al menos no es el resultado de las emisiones de carbono humano se centra en datos que muestran que las temperaturas mundiales y los niveles de CO2 atmosférico han sido igualmente altos o más altos en el pasado. También señalan los efectos bien entendidos de la actividad solar sobre la cantidad de radiación que golpea la tierra y el hecho de que en los últimos tiempos el sol ha sido particularmente activo.

En cuanto a la posición final de que el calentamiento global y el cambio climático son el resultado de la actividad humana (son “antropogénicos”), los científicos atribuyen el calentamiento atmosférico actual a las actividades humanas que han aumentado la cantidad de gases que contienen carbono en la atmósfera superior y a las cantidades crecientes de partículas diminutas en la atmósfera inferior. (La NASA ofrece un completo curso sobre la influencia del carbono en el calentamiento global y cambio climático).

Específicamente, los gases liberados principalmente por la quema de combustibles fósiles y las diminutas partículas producidas por su quema de forma incompleta atrapan la energía del sol en la atmósfera. Los científicos llaman a estos gases “gases de efecto invernadero” (GEI) porque actúan como vidrio reflectante en la dirección equivocada en nuestro invernadero global.

Los científicos datan el inicio de la actual tendencia al calentamiento a finales del siglo XVIII o principios del XIX, cuando el carbón se puso en uso común por primera vez.

Esta tendencia de calentamiento se ha acelerado a medida que hemos aumentado nuestro uso de combustibles fósiles como la gasolina, el diesel, el queroseno y el gas natural, así como los productos petroquímicos (plásticos, productos farmacéuticos, fertilizantes) que ahora fabricamos a partir del petróleo.

Los científicos atribuyen la actual tendencia de calentamiento al uso de combustibles fósiles porque al usarlos se libera a la atmósfera el carbono que fue enterrado hace millones de años.

La adición de este carbono “antiguo” a las reservas actuales de carbono del mundo, han concluido los científicos es lo que está calentando nuestra tierra y lo que causa el calentamiento global.

¿Cuáles son los gases de efecto invernadero (GEI) más importantes?

Muchos GEI, incluyendo el vapor de agua (el más importante), el ozono, el dióxido de carbono, el metano y el óxido nitroso, están naturalmente presentes en la atmósfera. Otros GEI son productos químicos sintéticos que se emiten sólo como resultado de la actividad humana. Las actividades antropogénicas (humanas) están aumentando significativamente las concentraciones atmosféricas de muchos GEI.

Emisiones mundiales por cada gas de efecto invernadero

El más común y el más conocido de los gases de efecto invernadero es el CO2 o el dióxido de carbono. De hecho, debido a que es tan común, los científicos lo utilizan como punto de referencia o medida de las sustancias que calientan la atmósfera.

El dióxido de carbono (CO2), el GEI más importante directamente relacionado con la actividad antropogénica, es el producto de la oxidación del carbono en la materia orgánica, ya sea a través de la combustión de combustibles a base de carbono o de la descomposición de la biomasa. Las fuentes naturales de CO2 incluyen las erupciones volcánicas, la respiración de la materia orgánica en los ecosistemas naturales, los incendios naturales y el intercambio de CO2 disuelto en los océanos.

Las principales fuentes antropogénicas son: a) la combustión de combustibles fósiles y b) la deforestación y los cambios en el uso de la tierra (como la conversión de tierras agrícolas o bosques en desarrollo urbanístico), que liberan materia orgánica almacenada y reducen la capacidad de los ecosistemas naturales para almacenar carbono.

El metano (CH4) se produce por la descomposición anaeróbica de material orgánico en vertederos, humedales y arrozales; la fermentación entérica en el tracto digestivo de animales rumiantes como el ganado vacuno, caprino y ovino; el manejo del estiércol; el tratamiento de aguas residuales; la combustión de combustibles fósiles; y las fugas de los sistemas de transporte y distribución de gas natural y las minas de carbón abandonadas.

El óxido nitroso (N2O) se produce por el uso de fertilizantes, la gestión de residuos animales, la combustión de hidrocarburos y las actividades industriales.

Los hidrofluorocarbonos (HFC) y los perfluorocarbonos (PFC) son sustancias químicas sintéticas que se utilizan en diversos procesos de producción industrial, como la fabricación de semiconductores. Los PFC también se producen como subproducto de la fundición de aluminio. Ambos grupos de productos químicos se están utilizando cada vez más como sustitutos de los clorofluorocarbonos (CFC) que destruyen la capa de ozono, que se están eliminando gradualmente en virtud del Protocolo de Montreal de 1987 relativo a las sustancias que destruyen la capa de ozono. Los HFC y los PFC están sustituyendo a los CFC en aplicaciones como la refrigeración y el soplado de espuma para aislamiento térmico de hogares, transportes y negocios.

¿Qué evidencias tenemos del cambio climático?

Esta gráfica, basada en la comparación de muestras atmosféricas de núcleos de hielo y mediciones directas más recientes, proporciona evidencia de que el CO2 atmosférico ha aumentado desde la Revolución Industrial. (Crédito: Luthi, D., y colaboradores, 2008; Etheridge, D.M., y colaboradores, 2010; datos sobre el núcleo de hielo de Vostok /J.R. Petit y colaboradores; registro de CO2 – Mauna Loa, NOAA) Descubra más sobre los núcleos de hielo (sitio externo).

Prueba del calentamiento global

  • Aumento de la temperatura global
  • Océanos que se calientan
  • Capas de hielo que se reducen
  • Retroceso glacial
  • Cubierta de nieve reducida
  • Aumento del nivel del mar
  • Reducción del hielo marino ártico
  • Eventos extremos
  • Acidificación de los océanos

La evidencia más convincente que tienen los científicos sobre el cambio climático son los datos a largo plazo relacionados con los niveles de CO2 atmosférico y la temperatura global, el nivel del mar, la extensión del hielo, el registro fósil y la redistribución de las especies.

Estos datos que se remontan a millones de años atrás muestran una fuerte correlación entre los niveles de CO2 y la temperatura. Datos recientes muestran una tendencia al aumento de la temperatura y al aumento de los niveles de CO2 a partir de principios del siglo XIX.

Debido a que todas las variables del clima global están conectadas los científicos han sido capaces de crear modelos de cómo los cambios causados por el calentamiento global afectarán a todo el sistema climático y se manisfetarán en diferentes áreas como por ejemplo, el nivel del mar, el clima impredecible, el desplazamiento de las especies de peces en el océano, entre otros.

Probar si se han producido o no los cambios previstos es una manera importante de verificar la teoría subyacente.

Esto se puede hacer de dos maneras.

Primero, es posible cargar un modelo con datos históricos y preguntar: ¿qué tan bien predice este modelo lo que sabemos que sucedió?

La NASA y otras agencias científicas lo han hecho y han encontrado que los modelos funcionan correctamente.

Una segunda manera de probar es usar el modelo para predecir los cambios venideros y luego ver si la realidad resultante encaja. Es posible seguir el rápido retroceso de los glaciares y observar el derretimiento estival de la capa de hielo polar. El nivel del mar está aumentando de forma apreciable, la temperatura de los océanos del mundo está aumentando de forma demostrable y en consecuencia muchas especies de peces se están desplazando para seguir las aguas a la temperatura adecuada para ellos.

Relacionar estos cambios con la frecuencia de los aumentos de los niveles de CO2 y de temperatura sugiere una correlación. La NASA proporciona una buena herramienta visual para ver estos modelos relacionales “en acción”.

En casos específicos, por ejemplo los niveles de CO2, la temperatura, el pH del océano y los procesos químicos son identificables lo que demuestra una relación causal directa.

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